고래상어! Whale shark는 고래일까요? 상어일까요? 생긴 모습은 상어이지만, 고래처럼 포유류에 속하는 고래상어에 대해 알아보겠습니다. 

수족관속-고래상어

 

지금까지 확인된 가장 큰 고래상어는 18m 정도이며, 보통 성장하면 10~12m 나 되는 어류 중에 가장 큰 어종입니다. 보통 바닷물이 따듯한 열대에서 아열대의 바다에서 서식하며, 우리가 볼 수 있는 가장 가까운 곳은 제주도 인근으로 가끔 다이버들에 의해 발견됩니다.

구 분 설 명
학명 Rhincodon typus
동물
척삭동물
연골어류
수염상어목
고래상어과
멸종위기등급 취약
크기 몸길이 보통 12m 내외, 최대 18m
무게 약 15~20ton
몸색깔 회색 또는 푸른색이나 갈색, 배 흰색, 표면에 흰점과 줄무늬
생활양식 단독 또는 군집
서식장소 온대와 열대의 먼 바다

 

 

고래상어 먹이

고래상어를 모르는 사람들은 상어라는 이름 때문에 식인 상어나 사나운 물고기 종류라고 생각하기 쉽지만, 고래상어는 매우 온순한 어종이라서 주로 갑각류플랑크톤을 먹고 삽니다. 치아가 퇴화되었고 매우 작아서 날카롭지 않은 이빨이 8천개 정도가 있습니다.

 

또한, 산호의 산란철에는 수면 가까이 떠 있는 산호알을 먹거나 수면 근처의 먹이를 먹으며, 먹이활동 시에 한 번에 들이마시는 바닷물의 양은 대략 100리터 정도입니다.

 

이렇게 바닷물과 함께 크릴새우와 같은 작은 갑각류를 큰 입으로 빨아들인 다음 입 안쪽에서 먹이만 걸러내고 바닷물은 밖으로 배출해 내면서 먹이활동을 합니다.

먹이활동을-하는-고래상어-입

 

 

고래상어 암수 구별방법

상어와 가오리 같은 종류는 배 지느러미의 밑에있는 교미 기관을 보고 구별할 수 있습니다. 교미 기관이 보이는 고래상어가 암놈이며, 보이지 않는 것이 수컷입니다.

수컷은 30년이 되어야 성숙도가 완성되고 암컷은 50년이 되어야 성숙도가 완성되고 새끼를 가질 수 있습니다. 암컷은 수컷에 비해 성장 속도라 느리지만 크기 면에서는 수컷 8~9m 보다 암컷 14m로 압도적으로 큰 것으로 확인되었습니다.

고래상어-배

 

 

알이 아닌 새끼를 낳는 고래상어

95년도에 대만에서 포획된 고래상어의 뱃속에는 약 300마리의 새끼가 들어있었습니다. 이 발견으로 고래상어는 알을 낳는 게 아니라 임신 후 새끼를 낳는 포유류라는 것을 알 수 있었습니다.

 

고래상어 뱃속에 있는 새끼의 크기는 대략 60cm 정도로 성체인 어미의 크기에 따라 새끼의 크기도 큽니다. 하지만 지금까지도 고래상어가 언제 어디서 새끼를 낳아 기르고 독립을 시키는지는 알려진 게 없어 많은 해양학자들의 궁금증을 자아내고 있습니다.

추라우미수족관의-고래상어

 

 

고래상어 이모저모

고래 상어는 세계의 온대에서 열대 연안 및 원양에 서식하는 세계 최대의 어류 일본 근해에는 초여름부터 가을에 걸쳐 회유합니다.


고래 상어의 건강 상태를 확인 있어서 매우 중요한 것이 있는데 그것은 바로 고래상어 똥입니다. 똥의 크기 나 양, 냄새 그리고 현미경으로 살펴보는 먹이의 소화 상태를 보면 고래상어의 건강상태를 알 수 있습니다.

 

마치며

고래상어는 멸종위기 동물임과 동시에 새끼를 낳고 기르는 모습이 확인되지 않은 수수께끼 같은 어류입니다. 또한 사람에게도 친숙하여 다이버들과 즐거운 시간을 보내기도 하는 친 인간적 어류입니다.

다이버와-유영하는-고래상어

 

고래상어의 생태가 확인되지 않아 인간이 보호할 방법조차 알 수 없는 동물이기에 보호하기 위한 연구로 개체를 잡기보다는 그들이 잘 살 수 있게 피해 주는 게 좋지 않을까 합니다.

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